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La corporation insolite des Forts des Halles

29th Juin '17
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“…fraternels, ces hommes costauds étaient très respectés et d’aucuns considéraient leur corporation comme une sorte d’aristocratie des Halles…”

L’une des plus anciennes et célèbres corporations que connut la Ville de Paris fut certainement celle des « Forts des Halles ». Créé sous le règne de Louis aux alentours de 1250, ce regroupement de manutentionnaires avait pour rôle de faire transiter les plus lourdes marchandises au sein des halles de la capitale.

Le nombre de membres était relativement réduit, d’abord parce qu’il fallait être coopté pour postuler, ensuite parce que la procédure d’admission était particulièrement longue et difficile. Voyez plutôt le règlement d’admission : « …pour être intégré, le candidat doit être de nationalité française, libéré des obligations militaires, avoir un casier judiciaire vierge, et réussir un examen de culture générale du niveau du certificat d’études. Il ne peut mesurer moins de 1,67 m, et doit réussir une épreuve consistant à porter une charge de 200 kg sur une distance de 60 m… »

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Une fois que le postulant avait réussi ses épreuves d’initiation, on lui agrafait sur le revers de sa veste une plaque d’argent gravée de son nom de famille et des armoiries de Paris, afin qu’il puisse se faire reconnaître de tous comme étant un « Fort des Halles ». À la fin de la cérémonie, le nouveau membre se voyait également remettre un « coltin », sorte de sombrero composé d’une calotte de plomb recouverte d’un large médaillon de cuir jaune. Cette coiffe originale permettait aux Forts de se reconnaître de loin, mais surtout de porter sur leur tête de très lourdes charges tout en protégeant leur nuque et leurs épaules.

Généreux et fraternels, ces hommes costauds étaient très respectés et d’aucuns considéraient leur corporation comme une sorte d’aristocratie des Halles. D’ailleurs, chaque 1er mai de l’année, c’est une délégation de « Forts » qui se rendait au palais de l’Élysée pour y porter quelques brins de muguet au Président de la République. On pouvait également admirer ses bonshommes imposants sur leurs chars gigantesques pendant le carnaval de Paris qui avait lieu à la Mi-Carême (mais qui a aujourd’hui disparu).

Autre particularité insolite des Forts de Paris, ils seraient à l’origine de la création du débardeur, ce célèbre maillot sans manches communément appelé le « Marcel », qui avait la particularité d’être très pratique car sa coupe sans manches libérait les mouvements des bras tout en protégeant le buste des courants d’air froid qui traversaient les Halles.

Malheureusement, la corporation des Forts ne put pas réussir sa dernière épreuve : le transfert des Halles vers le marché de Rungis en 1969. Peu à peu, leur mouvement se dissolut jusqu’à tomber dans l’oubli… Toutefois, les derniers membres portèrent encore longtemps leurs immenses chapeaux lors des fêtes populaires, et les plus valeureux furent employés par la préfecture de police de Paris pour assurer la surveillance des Halles.

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